Cientistas usam satélites para contar elefantes do espaço

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Uma equipe de cientistas usa satélites para contar elefantes do espaço, uma tarefa que é como tentar encontrar uma agulha em um palheiro. Liderado por pesquisadores da Universidade de Oxford, no Reino Unido, em colaboração com a Universidade de Twente, na Holanda, o método é usado pela primeira vez na história. 

Satélites são usados para contar elefantes
Elefantes detectados em diferentes terrenos no Parque Nacional Addo Elephant, na África do Sul (Foto: WildCRU)

Fotos de um satélite de observação da Terra cobrem mais de 5 mil km² do habitat de elefantes a serem pesquisados ​​em um único dia sem nuvens. Os cientistas usam as imagens de satélite de maior resolução disponíveis atualmente e deep learning.

“O método tradicional para contar elefantes em ambientes de savana é usar aeronaves tripuladas. Mas isso apresenta um novo método que pode ser usado em paisagens abertas para contar elefantes. Funciona tanto em ambientes diversos quanto em paisagens mais homogêneas onde é fácil localizá-los”, explicou a pesquisadora Isla Duporge.

Os elefantes são contados usando tecnologia de “aprendizado de máquina”, que tem a mesma precisão que humanos fazendo a mesma tarefa. Isso acontece graças à criação de um algoritmo que permitiu o processo de detecção.

“Não os comparamos com os dados de uma aeronave tripulada, mas sim com o desempenho humano, pois é a única referência que poderíamos pensar. Então, estamos em um par com as observações humanas”, ressaltou a cientista em inteligência artificial, Olga Isupova, que também participa do projeto WildCRU que usa satélites para contar elefantes.

Contudo, existem alguns problemas potenciais, como nebulosidade. Porém, o sistema é capaz de encontrar imagens com menos 10% de nuvens para contagem. Além disso, segundo os pesquisadores, os ambientes onde estão elefantes têm pouca incidência de névoas, em geral.

Satélites e a prevenção de espécies

A inovação pode ser um passo importante no monitoramento de populações de espécies ameaçadas de extinção.

Animais como pinguins e baleias já foram detectados por meio de fotos tiradas de satélites do espaço. No entanto, o que torna isso diferente é que os elefantes podem ser contados em paisagens complexas, como florestas e pastagens.

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